「台灣第一人」翁啟惠榮獲威爾許化學獎 下一步有望奪諾貝爾

文|陳凱俊    攝影|吳貞慧
中研院前院長翁啟惠榮獲國際學術「威爾許化學獎」,表揚他在化學研究上的貢獻。(本刊資料照)

表揚化學研究造福人類社會的「威爾許化學獎」(Welch Award in Chemistry)於8日公布今年的得主,由我國中央研究院前院長翁啟惠獲頒這項殊榮,他在醣科學領域所開發的技術及方法,有助於了解醣分子在生物體及疾病演變上扮演的角色,為新藥和疫苗研發開創新契機,翁啟惠不僅是第一位拿下這個獎項的台灣人,更是華人科學家中的第一人。

根據中研院指出,威爾許化學獎由威爾許基金會(Robert A. Welch Foundation)設置,旨在促進和鼓勵基礎化學研究,彰顯化學研究造福人類社會的貢獻。該獎項於化學領域擁有盛名,自1972年設立至今,每年頒發給1至2名,截至上屆已有54位科學家獲此殊榮,包含翁啟惠在內,目前只有2位亞裔科學家獲得此獎。

翁啟惠長年鑽研於化學生物及醣分子科學研究,是全球首位發展多醣體自動化合成、以酵素方法量產醣分子及醣蛋白的科學家,他所發明的「程式化一鍋式反應法」,讓醣分子能在實驗室裡快速合成,是第一個自動化合成多醣體的化學方法,他的酵素法也是目前唯一可大量而快速合成寡醣的方法。同時,他也持續將醣科學應用於癌症疫苗、醣晶片、醣探針、對抗病毒及細菌之藥物研究等。

威爾許基金會董事會主席巴斯(Carin Barth)表示,他們的使命是透過推動化學研究改善他人生活,而翁啟惠數十年來一直朝著這個目標努力。他在化學與生物學方面取得革命性進步,他的研究方法將促進未來數年的新藥與疫苗開發。威爾許基金會科學顧問委員會主席德凡(Peter Dervan)也盛讚翁啟惠是發展酶催化合成碳水化合物的最重要人物。

翁啟惠的學術成就多年來獲得不少國際間的肯定,2014年獲得沃爾夫化學獎、2015年獲頒英國皇家化學會羅賓遜獎,今再奪下威爾許化學獎,據《中央社》報導,按照國際慣例,拿下沃爾夫獎和威爾許獎後,下一步就是諾貝爾獎,翁啟惠被看好有望前進諾貝爾。

翁啟惠也是台南一中的校友,他接受台南一中百年校慶紀念特刊專訪時指出,當年他獨自離開家鄉嘉義到台南求學,自己在外租屋打理生活,自己煮飯做菜,常常一個人做吃的,為了方便習慣把所有的菜都丟進電鍋裡煮,翁啟惠說,化學實驗也像做菜,某天他靈機一動,「心想合成醣類何必一步一步來,一定有方法能快速又便利地合成而且量產」,沒想到竟因此啟發他在科學研究上的靈感。

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